Les agriculteurs de Floride font face à une "bombe à retardement" contre le coronavirus, selon des avocats

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Avec le pic de la saison de croissance en Floride, des milliers de travailleurs étrangers invités descendent dans les champs agricoles pour rejoindre une main-d'œuvre qui a enduré les difficultés des pensions surpeuplées, des raids des forces de l'ordre et de l'esclavage depuis des générations.

Mais maintenant, les travailleurs qui sont essentiels à l'approvisionnement alimentaire du pays seront confrontés à un ennemi qu'ils n'ont jamais rencontré.

La croissance explosive du nouveau coronavirus a incité lundi l'une des plus anciennes organisations de travail agricole du pays à réclamer de nouvelles normes de sécurité pour des milliers de travailleurs et à demander aux agriculteurs de fournir une assistance médicale pendant les épidémies.

"S'il atteint la communauté agricole, cela les dévastera", a déclaré Baldemar Velasquez, fondateur du comité d'organisation des travaux agricoles. "Il n'y aura pas de filet de sécurité."

L'entrée des travailleurs arrive quelques jours après que le Département d'État américain a levé les restrictions sur les visas de travail temporaires et a autorisé les travailleurs à entrer pendant la saison agricole la plus occupée de Floride, où les plus grandes sont récoltées. approvisionnements en oranges, maïs d'hiver doux et autres cultures dans le pays. Créé il y a des décennies, le programme des travailleurs invités permet aux agriculteurs d'embaucher des travailleurs étrangers s'ils peuvent prouver qu'aucun Américain n'est disponible pour travailler dans les champs.

Si le virus se propage parmi les travailleurs – dont beaucoup dorment dans des remorques délabrées et des casernes exiguës – cela pourrait avoir un impact sur la propagation de la maladie parmi les travailleurs et sur la capacité de l'agriculteur à récolter des champs et à faire des emplettes américaines.

Velasquez, qui a fondé le groupe d'avocats en 1967, a déclaré qu'il exigeait que les travailleurs respectent les règles de déplacement social, demandent un logement d'isolement s'ils tombent malades et veillent à ce que leurs employeurs les emmènent à l'hôpital.

Si les agriculteurs refusent, Velasquez, qui a dirigé les grèves des travaux agricoles, a déclaré que son groupe était prêt à porter plainte. "Ce sont parmi les travailleurs les plus vulnérables du pays", a-t-il déclaré. "C'est un problème national."

Le fils de travailleurs migrants mexicains, Velasquez, 73 ans, a déclaré qu'il s'attendait à ce que les agriculteurs qui ont signé des contrats avec des groupes de travailleurs agricoles essaient de répondre à la demande. Jusqu'à présent, environ un tiers des agriculteurs de Caroline du Nord avec ces contrats ont fourni des garanties, y compris des endroits où les travailleurs peuvent être isolés, a-t-il déclaré.

La Floride pourrait toutefois être une "bombe à retardement", a déclaré Greg Schell, un avocat chevronné qui y représente les travailleurs depuis des décennies. L'État a une sombre histoire d'abus de ses travailleurs agricoles, remontant aux années 1940, lorsque le plus grand producteur de sucre de la région a été accusé d'esclavage – et plus tard, lorsque la ville de Belle Glade a été décrite dans le documentaire d'Edward R. Murrow Récolte de la honte.

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Les travailleurs invités "sont en train de puer nulle part", a déclaré Schell. "Ils travaillent l'un au-dessus de l'autre et vivent l'un au-dessus de l'autre."

Schell, qui a poursuivi en 2001 pour empêcher les chefs d'équipe de forcer les travailleurs à payer leurs pots-de-vin, a déclaré qu'environ 10 000 travailleurs arriveraient en Floride dans la vague actuelle, rejoignant 25 000 autres qui étaient dans le depuis janvier. Au cours du mois prochain, la Floride pourrait avoir plus de travailleurs invités que tout autre État.

Il a dit que sa plus grande préoccupation est que la plupart des arrivées travaillent pour des courtiers en emploi – des opérateurs qui travaillent pour de grandes exploitations et isolent les agriculteurs de toute responsabilité.

Schell a déclaré qu'il s'attend à ce que les travailleurs restent dans les champs au cours des prochains mois "à moins qu'ils ne tombent morts".

L'un des piliers de l'agriculture dans le sud de la Floride est le «train muletier», un gros engin à plancher surbaissé à travers le champ, avec des travailleurs «qui sont souvent l'un au-dessus de l'autre» rassemblant, bombardant et jetant le le blé.

"Je ne peux pas imaginer que quelqu'un parle de la distance sociale", a déclaré Schell.

De plus, la plupart des travailleurs sont transportés par bus vers et depuis les champs et les orangeraies. "Ils sont entassés là-bas", a déclaré Schell. "Personne n'est assis un par un."

Certains agriculteurs ont offert de meilleurs salaires et de meilleures conditions de travail au fil des ans en Floride, mais ont déclaré que de nombreux petits agriculteurs sont toujours sous pression pour retirer leurs cultures des champs et, à leur tour, imposent des exigences extrêmes aux travailleurs.

La Florida Fruit & Vegetable Association, qui représente un large éventail d'agriculteurs, n'a pas répondu aux questions posées par BuzzFeed News mais a transmis toutes les demandes au Conseil national des employeurs agricoles.

Michael Marsh, président du conseil des agriculteurs, a déclaré que son organisation informe les agriculteurs par le biais de webinaires et de courriels sur leurs responsabilités en matière de protection des travailleurs.

Il a déclaré que le récent projet de loi de dépenses de 2 billions de dollars promulgué par le Congrès oblige les travailleurs invités à recevoir une compensation pour une maladie d'urgence – mais il appartient aux agriculteurs de fournir des protections, y compris la distanciation sociale et toutes les installations qu'ils construisent pour la quarantaine.

"Le risque serait pour l'agriculteur et s'il a quelqu'un qui est malade. Il court un plus grand risque" en ne protégeant pas les autres travailleurs, a déclaré Marsh.

Sur une suggestion faite par l'organisation aux agriculteurs de Californie, les employeurs sont priés de demander aux travailleurs malades de ne pas se présenter au travail et de "leur dire de contacter un médecin ou un médecin par téléphone avant de se rendre au 39. Cabinet médical, clinique ou salle d'urgence. Une autre option consiste à contacter un téléducteur. "

Schell a déclaré qu'il n'y avait pas de plan gouvernemental pour les agriculteurs, il s'attend à ce que certains des plus grands producteurs offrent des protections et d'autres qui coupent les coins et "espèrent que rien ne se passe", a-t-il déclaré. "Ils siffleront du cimetière."

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